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动“华为们”的奶酪,他们是认真的!

 

“尽早注意细小的变化,这将有助于你适应即将来临的更大的变化”

--- 摘自《谁动了你的奶酪》

 

这是斯宾塞·约翰逊笔下的小矮人唧唧在寻找新奶酪的路上思索的心得,他把它写在了墙上,当作是留给朋友哼哼的路标,但同样也是对那些当下的“奶酪拥有者”的警示,比如在通信行业以华为为首的移动通信设备制造商们。

 

随着移动通信技术的升级换代,通信设备商们历经数轮整合,终于在3G时代结束了诸侯混战式的痛苦竞争,迎来了华为、诺基亚、爱立信和中兴四强割据的相对稳定期,虽然彼此竞争仍然难免,但在全球800多家移动运营商的4G网络投资所形成的巨大奶酪只能在四五家厂商之间分享的有利形势下,不用为生死存亡担忧的四大厂商的利益其实是一致的,将他们统称为“华为们”并不为过,他们共同的愿景还是如何在5G时代延续相对垄断的市场格局。

 

然而,“细小的变化”其实已在发生,被“华为们”用3GPP、GSMA等封闭组织及其严密的通信标准体制所保护起来的“奶酪”已然不再是禁脔。

 

近日于伦敦举办的2018年TIP峰会上,两大欧洲运营商沃达丰(Vodafone)和西班牙电信(Telefonica)高调宣布“OpenRAN才是未来”以撼动传统的无线接入网络(RAN)市场,并且通过公布通信业首份OpenRAN RFI中标结果的方式来证明,动“华为们”的奶酪,他们是认真的。

 

在整个移动通信网络中,无线接入网络(RAN)是用户终端与核心通信网络之间的首要连接点,是最基础,也是分布最广、使用数量最多因而也是运营商投资最大的部分,咨询机构Analysys Mason的调查结果是用于RAN的投资占运营商全部CAPEX的55%左右;全球运营商在2017年在RAN上的投资超过了700亿美元,而这其中95%以上的份额都牢牢把握在华为、诺基亚、爱立信和中兴这四家厂商手里。

 

此次沃达丰和西班牙电信高调宣布的OpenRAN,就 是一项以软件为中心的、基于通用供应商的中立硬件来构建2G、3G 和4G无线解决方案的开源计划。其目的就是通过解耦传统电信设备的软硬件,采用通用硬件代替传统专用设备,以通用处理 (GPP) “开放” 接口实现不同厂家的设备模块式组网,从而解除单一设备商对BBU和RRU的绑定,并最终打破“华为们”对无线接入网络(RAN)市场的垄断来进一步降低建网成本,提高运行效率。

 

面对由OTT带来的流量剧增的网络压力和增量不增收的财务压力,成本关注成为电信运营商的优先事项, 尤其是在占据了投资大头的无线网络方面,他们迫切需要引进新技术和新厂家来发起新的变革。

 

沃达丰集团网络战略与架构负责人 Yago Tenorio在本次TIP峰会上直言不讳地说:“在过去的几年里, 我们一直在思考我们如何能点燃这个行业并引进新的供应商”。与之合作的西班牙电信研发CEO David del Val Latorre则进一步解释说,“我们希望在RAN上创立一个超低的成本架构,因此我们需要一个具有新成本架构但又能提供与现网设备同等性能的无线设备,因此这个方案只能是开放的”。

 

这两家运营商在2018年6月份面向行业里的中小创新企业发布了一份包括650项要求在内的RFI,涵盖了OpenRAN平台、无线硬件、2/3/4G功能、基带和基站控制器等需求。经过四个月的评估,Parallel Wireless、Mavenir和Altiostar从20多家应标公司中脱颖而出,正式加入OpenRAN计划来配合运营商抢夺“华为们”的奶酪。

 

按照计划,沃达丰将安排Parallel Wireless于今年第四季度在土耳其、Mavenir 和 Altiostar于明年第一季度在非洲开始OpenRAN的新试点。沃达丰集团网络战略与架构负责人 Yago Tenorio 在宣布这一结果时,表示这三个试点的目的在于测试运营和商业模式,因此都将是规模性试点。同时,西班牙电信也将与这三家公司合作在南美洲的秘鲁和哥伦比亚同步启动规模试点。

由此,被沃达丰和西班牙电信视为驱动RAN市场创新和变革力量的Parallel Wireless、Mavenir和Altiostar这三家公司一举被推到了“巨人杀手”的高度,那么这些要动“华为们”的奶酪的新供应商都是什么来头呢?

 

·        Parallel Wireless号称是端到端 2G、3G 和 4G 开放式无线接入网络 (RAN) 解决方案的领导者,在多技术vRAN领域的创新与卓越性已经获得27个行业奖项认可。Parallel Wireless的战略是重新定义无线基础架构市场,使运营商们能够像部署企业Wi-Fi一样简单低成本地部署蜂窝网络。Parallel Wireless的创始人和高管团队主要来自AT&T和朗讯的贝尔实验室。

 

·        Mavenir号称是业界唯一的100% 软件驱动的、 端到端的云原生网络软件提供商。公司主要战略是在网络基础设施堆栈各个层级的完全虚拟化、5G就绪软件解决方案方面占据领先的市场地位,帮助通讯服务供应商采用云端服务及实现网络虚拟化。Mavenir目前能够提供包括VoLTE、VoWiFi、vEPC和Cloud RAN在内的完全虚拟化的端到端下一代核心网和接入网络。公司创始人和高管团队主要来自阿尔卡特-朗讯。

 

·        Altiostar 号称是移动宽带行业的第一个提供vRAN方案的 提供商。公司主要的产品是为LTE市场提供解决室外覆盖和室内容量需求的无线接入设备,号称与传统无线设备相比,采用其vRAN方案能降低 20%-30%的总成本(TCO)。公司高管团队主要出身于思科公司。

 

可以看出,这三家都是来自美国的创新型科技公司,他们的创始人和高管团队大多来自传统电信企业,他们了解运营商客户的痛点和竞争对手电信设备商的弱点,他们都致力于通过采用创新的开放式架构和云化技术来颠覆传统的通信解决方案,更低的成本和更高的效率是他们用以打动运营商客户的主要卖点。

从OpenRAN RFI的结果公布来看,他们的卖点确实戳到了运营商的痛处。按照咨询机构Analysys Mason的预测,受5G投资的驱动,全球运营商的CAPEX投资将从2017年的1397亿美元增长到2025年的1817亿美元;而咨询机构IDC对全球运营商业务收入的预测则从2017年的279亿美元一路下滑到2022年的273.8亿美元。

 

要解决收入不断下降而投资需求持续增长的矛盾,是沃达丰和西班牙电信规模化OpenRAN现网试点的重要推动力。运营商的日子不好过,他们只好“动”设备供应商的奶酪,西班牙电信高管表示, 他们评估OpenRAN方案将使得每居民的网络覆盖平均成本下降5~10倍,且数据流量成本降低3倍。

 

与其他那些专注于规范研究和网络架构研究的无线技术虚拟化组织(如xRAN论坛)不同,沃达丰和西班牙电信在TIP组织下引领的OpenRAN计划更强调落地实施和软硬件交付,因此他们是在非常认真地推动OpenRAN的商用时间表。一旦他们与Parallel Wireless、Mavenir和Altiostar在非洲和南美洲的规模商用试点成功,其影响将扩散到同在TIP组织里包括德国电信(Deutsche Telecom)、英国电信(British Telecom)、韩国电信(SK Telecom)、中国联通等在内的70多家运营商盟友。

 

而且,虽然这次沃达丰和西班牙电信公布的OpenRAN RFI主要面向2/3/4G,但通过OpenRAN在4G网络上成功验证奠定商用基础,进而借助网络切片化特点在5G上实现对“华为们”的绝地反击是发标方和应标方彼此心照不宣的默契。

 

由此看来,通过OpenRAN来打破传统电信设备商的垄断,强行拿走“华为们”的奶酪,运营商们这次确实是认真的!那么,“华为们”有象小老鼠嗅嗅和匆匆一样“随时做好奶酪被拿走的准备”吗?

 

至少从TIP组织里只有诺基亚一家传统无线设备厂商参与其中的状况来看,难言乐观。毕竟放弃旧的奶酪,拥抱OpenRAN对于“华为们”而言,意味着要推倒以前通过巨额研发投入和惨烈市场拼杀修筑起来的护城墙,开门揖盗,尤其是在IT厂家高举Cloud大旗接连攻陷电信市场的业务支撑系统和通信交换系统之后,无线接入网(RAN)已经是这些传统通信设备厂商可以固守的最后阵地。

 

再退,其实已无生机。OpenRAN的目标是解耦传统电信设备的软硬件,采用通用硬件代替传统专用设备,以通用处理 (GPP) “开放” 接口实现不同厂家的设备模块式组网,这意味着无线接入设备(RAN)在硬件形态上将白盒化和商品化,技术壁垒不复存在,任何一家具备通用硬件生产能力的制造商都可以杀入战团,无线接入网络(RAN)市场将从四强争霸重回血雨腥风的乱军拼杀。

 

并且,无线接入产品的价格和价值体系都将由此重塑,技术竞争将集中于通信软件功能的开发,但这个被高度挤压的市场基本上容不下10万级员工规模的公司。OpenRAN时代的核心竞争力将从规模实力转化到比拼敏捷性和灵活度,本次中标OpenRAN RFI的Parallel Wireless、Mavenir和Altiostar都是只有数千名员工的中小型软件公司。

 

所以,虽然眼前的奶酪已经开始变质,但朝着OpenRAN的方向去发现新奶酪仍然是“华为们”自断臂膀的一条死路。因此,对于当前的武林盟主华为和百年老店诺基亚、爱立信而言,最重要的策略还是要尽快抓住“闪着诱人的光亮”的 5G奶酪来养肥自己,以便拉长了时间和Parallel Wireless、Mavenir及Altiostar这些OpenRAN的先驱们慢慢地打消耗战。

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